[알아야 보인다] 무엇이 호랑이를 멸종 위기 종으로 내몰았다

세계자연기금(WWF), 2022년 야생 호랑이 숫자 6000마리 늘리는 것 목표

이지혜 기자 승인 2020.06.26 10:30 의견 1

아름다움과 경이로움 그 자체인 호랑이는 지구상 가장 상징적인 동물 중 하나다. 그러나 불법 밀렵과 포획, 서식지의 파괴로 야생 호랑이의 수는 20세기 초반부터 95% 이상 감소했다.

세계자연기금(WWF)는 2022년(다음 호랑이의 해)까지 야생 호랑이의 숫자를 지금의 두 배 수준인 약 6000마리까지 늘리는 것을 목표로 삼고 있다. 

현존하는 야생 호랑이의 개체수를 늘리는 이 프로젝트의 성공을 위해 최근 몇 년간 아시아 전역의 정부 및 지역 단체와의 협력으로, 호랑이 개체 수의 감소를 막았지만  아직 해야 할 일은 너무나도 많다.

(사진=WWF)

■ 호랑이들의 서식지는?
호랑이들은 과거 아시아 전역을 아우르며 활동했지만 현재 활동 범위는 과거의 7% 수준에 지나지 않는다. 이들은 13개국 (방글라데시, 부탄, 캄보디아, 중국, 인도, 인도네시아, 라오스, 말레이시아, 미얀마, 네팔, 러시아, 태국, 베트남)을 가로지르는 고립된 숲과 초원에서 힘겹게 살아가고 있다.

(사진=WWF)

■ 왜 멸종 위기인가?
불법 밀렵과 거래 탓이다. 아시아 국가 일부에서 호랑이는 약용 또는 높은 신분을 과시하기 위한 상징물로 간주되어, 호랑이의 신체 부위들을 훼손하는 불법 밀렵과 거래가 만연하고 있다. 잔인한 수요를 충족시키기 위해 호랑이들은 놀라운 속도로 밀렵되고 있다.

■ 서식지 파괴
호랑이들은 과거 서식지 규모 대비 7% 이내의 제한된 땅에서 살아가고 있다. 도시화를 목적으로 한 도로 건설과 산림 훼손으로 호랑이들은 여러 개의 작은 땅에 흩어져 살게 되었다.

■ 호랑이 농장

호랑이 농장은  불법 야생동물 거래를 목적으로 호랑이들을 인위적으로 번식시키는 곳이다. 호랑이 신체 부위의 수요를 증가시키고, 호랑이 밀렵을 부추기는 역할을 하고 있다.

■ 먹잇감 감소

기후변화와 서식지 감소는 호랑이뿐만 아니라 그 안에 살고 있는 생물종 모두에게 영향을 미친다. 자연에서의 먹잇감이 줄면, 호랑이들은 가축을 공격하게 될 것이고, 결국 이것은, 지역 사회와의 대립으로 번질 것이다.
 
■ 왜 호랑이가 중요할까?
호랑이는 먹이사슬의 최상위 포식자로서, 야생 동물의 개체수를 유지하며 생태계의 균형을 조절하는 역할을 한다.

그러나 사슴과 같은 초식동물을 먹잇감으로 삼는 호랑이가 멸종한다면, 이 초식동물은 토지를 과도하게 방목하며 손상시켜, 결과적으로 전체 생태계 균형이 깨지게 된다.

인류 또한  식량, 물 등의 자연 자원을 필요로 하기 때문에 건강한 생태계에 의지하고 있다. 호랑이를 보호함으로써 우리는 호랑이가 포함된, 즉 생태계의 수천가지 생물종을 살릴 수 있을 뿐만 아니라 그 환경을 공유하는 인간들에게도 긍정적 영향을 미칠 수 있다.

저작권자 ⓒ 위어스, 무단 전재 및 재배포 금지